Desarrollar software en los 90, la vida del programador antes de Stack Overflow

Mis primeros pasos como programador los di en una computadora IBM XT a finales de los 80s, usando GWBASIC, conviviendo con los números de línea, y el comando GOTO; sin embargo, no fue hasta que decidí convertir esta pasión en una carrera y forma de vida, en 1991, que esta historia realmente empezó.

En 1992 una computadora de características básicas rondaba los 1,200 dólares, hablamos una Intel i386, algo elevado comparando el nivel de vida de esos años, además coincidamos que hoy en día, una portátil Intel i5 la compras por menos de la mitad de ese precio. Mis padres hicieron un gran esfuerzo para comprarme una PC el segundo semestre de la universidad, antes de eso, debía prestarme de familiares y amigos cercanos.

Después de GWBASIC pase a Turbo Pascal, fascinado por que podía generar archivos ejecutables EXE con mayor facilidad, y por toda su flexibilidad en el modo gráfico; posteriormente C++ con su compilador para el sistema operativo MS-DOS.

Sin Udemy, sin tutoriales en Youtube; sin acceso a descargas de libros en PDF, la odisea de acceder a recursos, código y tutoriales

Las revistas impresas, fueron el “Medium.com” para conocer tendencias, tutoriales y código fuente de terceros en esos días. Dr. Dobb’s Journal era una joya muy preciada en esos años, tuve el privilegio de tener acceso a algunos números, donde podías leer tutoriales y copiar código fuente que venía publicado. Por razones obvias, dicho código debías transcribirlo de la revista; fueron horas y horas de leer y escribir, y varias horas más para revisar y corregir todos los errores de dedo.

Dr. Dobb's Journal

Dr. Dobb’s Journal 1995

¿Que pasaba si quedabas atorado en un problema con el código que acababas de copiar?

Me pasó con un código para leer y decodificar imágenes GIF, 4 páginas con letra muy pequeña de C++, que nunca pudimos compilar y ejecutar.

Bueno pues, recurrías a todos tus amigos que considerabas que podían ayudarte, revisaban una y otra vez, hacían un par de pruebas, si con eso no funcionaba, entonces: te rendías.

¿Y.. el GitHub de esos días?

Antes de que el internet llegue por estos lados, tu mejor chance era tratar de conseguir un CD de Wlanut Creek, esta era una empresa de California, Estados Unidos, que recopilaba software libre, shareware y código fuente para distribuirlo en CDs. El código fuente provenía de grupos de discusión del Usenet Newsgroup Archives

Walnut Creek CDROM

Walnut Creek CDROM

Imagínense a un programador que desde que empezó su carrera lo encerraron en una cueva sin internet, tan solo con un libro impreso de su lenguaje de programación, y de pronto un día, de repente, le dan acceso a Github, … Yo no tengo que imaginármelo, el día que tuve en mis manos ese CDs, con megas y megas de código fuente de cientos, de miles de proyectos de código abierto, sentí que era demasiado bueno para ser verdad.

Espacio de almacenamiento: ese bien tan escaso.

Mi primer disco duro tenía la capacidad de 20MB, además de los Disquetes de 5 ¼, y 3 ½, eran las únicas opciones, para por ejemplo, guardar el respaldo de tu trabajo.

Si estabas en un ambiente corporativo, tenias las opciones de los, entonces famosos backups en cinta; pero para un desarrollador independiente, solo te quedaba rezarle a los dioses para que no se arruinen los disquetes donde tenias las copias de tus avances.

En mi caso, lamentablemente perdí todo el código fuente en GWBASIC, entre ellos un programa para dibujar y un videojuego de lucha 🙁

Programadores, individuos aislados

Una de las cosas que recuerdo con tristeza de esas épocas, era la falta de comunidades, de meetups, de eventos que aglutinen estudiantes y profesionales de tu área.

Además del grupo de compañeros de universidad, y quizás algunos mas que de casualidad conocías, era muy difícil que te enteres que, quizás en tu mismo barrio había alguien investigando y trabajando en lo mismo que tu. Más aún en Bolivia, que culturalmente nos consideran más huraños.

Como me hubiera gustado que existiera una red social donde publicaran cosas como: “Conferencias de Turbo Pascal en modo grafico este sábado.”

¿Era más difícil progresar y ser exitoso como programador en esas épocas?

Creo que, depende de la perspectiva en que lo veas. Si, es verdad no existía Stack Overflow, pero, no eran tiempos tan competitivos como los que vivimos ahora, sin la globalización que trajo el progreso del internet y las comunicaciones, hoy en día, puedes estar competiendo con un equipo de Devs de India. El mismo código al que hiciste “copy paste”, eso mismo lo pudo hacer fácilmente cualquier otro.

No se, si vale considerar que eran tiempos duros para desarrollar software, no lo se. Solo me siento muy privilegiado de haberlo vivido.

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